Storytelling in games

Wie ben ik, wat doe ik hier en waar ga ik heen? Vragen die essentieel zijn om spelers in een game te interesseren en te activeren. Doelloos op zombies schieten of op een motor rijden zonder begin of einde en zonder ontwikkeling is saai en zal de speler niet lang vasthouden.
Storytelling in games moet antwoord geven op deze vragen en moet er voor zorgen dat de speler geboeid blijft spelen. Storytelling in games is noodzakelijk maar niet altijd even gemakkelijk. Bij een film bijvoorbeeld is er geen interactie dus kun je alles richten op de verhaallijn. Maar in games heeft de speler invloed op het spel en die invloed kan in strijd zijn met de voorbedachte verhaallijn.

Het nut van storytelling

mario en pauline
Mario eindelijk bij zijn Pauline

Storytelling geeft structuur aan de game. Het geeft aan wie of wat je bent en het geeft je een doel in de game. Het geeft aan waar je bent en hoe je van level naar level kan komen. Daarnaast motiveert storytelling je om je doel te bereiken. Je wil Donky Kong verslaan want je wil Pauline redden. Alleen Donky Kong verslaan is een te beperkte uitdaging. In dit voorbeeld van Donky Kong en Pauline zie je ook dat storytelling in games beleving en emotie brengt. Je krijgt vijanden, vrienden, liefdes, uitdagingen, mislukkingen en nog veel meer.

Stroytelling is de ruggengraad van de game. Zonder de ruggengraad is de game een verzameling van niks zeggende acties en levels en zal de speler snel afhaken.

Storytelling vs gameplay

Bij veel computergames zie je ook dat de storytelling apart is gehouden van de gameplay. Een level vol met actie van de speler en op het einde een cutscène waarin het verhaal nog even aan bod komt als een soort plakbandje dat verschillende levels aan elkaar moet houden. Meestal is het een hinderlijke onderbreking voor de speler en skipt die de scène.
Deze manier van storytelling verwerken komt door de spanning tussen gameplay en storytelling. Keuzevrijheid is iets dat spelers belangrijk vinden in de gameplay. Maar keuzevrijheid die geen invloed heeft op de storyline is eigenlijk betekenisloze macht. Aan de andere kant, keuzevrijheid in de gameplay die invloed heeft op de storyline geeft dat je storyline vele verschillende versies moet hebben. Voor elke keuze een variant. Dit maakt het ontwikkelen en programmeren complex want een level met twee keuze opties geeft na 10 levels meer dan 1000 verschillende uitkomsten in de storyline. 

emoStorytelling en emotie

De beleving die een speler bij een game ervaart is erg belangrijk. Dat bepaald namelijk of hij het blijft spelen, het aan anderen aanraad en of hij een eventueel vervolg zal komen. Om bij die beleving te komen kan storytelling emotie oproepen. Maar helaas blijft dit vaak dimensionaal in games.
Dit komt voornamelijk doordat games vaak gericht zijn op winnen en overwinnen. Dit geeft al een focus op bepaalde emoties en sluit andere emoties deels uit. Waar films een breed genre hebben met spanning, actie, romantiek, horror, enz. blijft bij games de focus op winnen en overwinnen.
Wie zit bij een zombie shooter te wachten op een love story? Of bij een voetbal game op het verraad van een zaakwaarnemer? Terwijl deze twee voorbeelden in films al vele malen samengebracht zijn wagen de games zich daar niet aan. Zelf denk ik dat daar nog veel winst te behalen is. Zo speelde ik bij FIFA de Legend mode en dan krijg ik steeds een contract met een bepaald loon. Leuk maar ik kan niks met het loon. Waarom niet de mogelijkheid maken om met je loon een huis te kopen of auto’s of iets dergelijks. Er is meer mogelijk dan wat we nu doen!

Wij zien de noodzaak van storytelling in games in en we denken dat het steeds belangrijker gaat worden. Er is zoveel aanbod dat de storyline wellicht de beslissende factor gaat worden tussen een succesvolle game en een niet succesvolle game!

Maarten Stevens